As proezas do submarino amarelo

As proezas do submarino amarelo

Robô autônomo produziu o primeiro mapa tridimensional do gelo presente no Oceano Antártico. A ação in loco trouxe novas informações sobre as condições marinhas do planeta

Roberta Machado
postado em 12/01/2015 00:00




Um pequeno submarino amarelo assumiu a grandiosa tarefa de investigar as áreas mais geladas do Oceano Antártico. Mas, diferentemente da embarcação que ficou famosa na letra dos Beatles de 1968, ninguém vive nele. Trata-se, na verdade, de um robô autônomo, programado para medir e analisar placas de gelo oceânico de perto. Batizado de SeaBED, o veículo criado por cientistas do Reino Unido, dos Estados Unidos e da Austrália produziu sozinho o primeiro mapa tridimensional detalhado do gelo do Oceano Antártico.

Até então, a análise do gelo oceânico era feita basicamente por meio de observações via satélite. No entanto, a distância e outros fatores, como a neve acumulada sobre a área a ser examinada, podiam distorcer os dados colhidos pelos equipamentos do espaço. Informações mais detalhadas acabavam sendo obtidas no local mesmo, em missões que tinham como objetivo perfurar o gelo. Esses trabalhos também provaram ser complicados, já que a própria água congelada impede a passagem de navios de pesquisa.

SeaBED parece resolver todos esses problemas ao mergulhar para examinar o gelo por baixo, diretamente de dentro da parte líquida do oceano. O aparelho é preparado para circular a uma profundidade de até 30 metros e está programado para percorrer a imensidão azul em um inteligente modelo ziguezague que os pesquisadores chamam de ;padrão do cortador de grama;. Todos os movimentos são automáticos e pensados antes de o equipamento entrar na água.

Ele ainda conta com um design de casco duplo, que garante a estabilidade mesmo em meio à maré. ;Em termos de engenharia, é a combinação de equipamento, acústica e software que torna isso um desafio no ambiente polar, especialmente se você considerar que a água se move e gira enquanto está sendo mapeada por períodos de seis a oito horas;, explica Guy Williams, pesquisador do Instituto de Ciência Marinha e Antártica e um dos participantes do projeto.

Helicóptero aquático
O robô amarelo nada em águas abaixo do gelo, onde há o perigo constante da formação de gelo sobre o equipamento. O veículo usa dois propulsores para se mover horizontalmente, e um terceiro para se deslocar no eixo vertical. Um computador de bordo controla o sistema de locomoção a fim de que ele não saia do rumo programado. ;Comparado com os veículos autônomos submarinos, o SeaBED é mais como um helicóptero sob a água. Tem habilidade de controlar a sua posição vertical e horizontal com grande precisão;, ilustra Williams.

Para medir o gelo, SeaBED usa um sonar, que envia um pulso pelo fundo da camada congelada em direção à superfície. ;O gelo é um refletor bastante forte. Então, o sinal volta para o veículo. Medindo o tempo que isso leva, você pode calcular a distância do gelo. Usando outro sensor que informa a profundidade do veículo, você pode determinar a espessura do gelo;, descreve Ted Maksym, pesquisador da Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI), que construiu e operou o veículo. ;Esse sonar que usamos mede a espessura por uma ampla faixa perpendicular à trilha do veículo. Então, conforme o robô se move, você pode mapear o fundo do gelo.;

Os dados colhidos pela máquina são interpretados por um computador, que gera uma simulação em três dimensões do gelo medido. Outros veículos submarinos já foram criados para calcular a espessura do gelo dos oceanos, mas esta é a primeira vez que a pesquisa deu origem a um mapa 3D do material analisado.



30 metros
Profundidade limite de atuação do SeaBED



;Em termos de engenharia, é a combinação de equipamento, acústica e software que torna isso um desafio no ambiente polar, especialmente se você considerar que a água se move e gira enquanto está sendo mapeada por períodos de seis a oito horas;
Guy Williams, pesquisador do Instituto de Ciência Marinha e Antártica e um dos participantes do projeto

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